Viejas pescado

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Especies de peces antiguos

Darwin propuso una elegante explicación: estos diversos animales comparten este patrón porque evolucionaron a partir de un ancestro común que poseía extremidades con dígitos. En los más de 160 años transcurridos desde que Darwin propuso su revolucionaria idea, los biólogos evolucionistas han reunido pruebas procedentes de la paleontología, la genética y la embriología que le han dado la razón. Sus esfuerzos han puesto de manifiesto la ascendencia compartida de los tetrápodos, que evolucionaron a partir de los peces; han demostrado que los huesos que forman la mano humana también se encuentran en las ranas, las aves y las ballenas; y han identificado algunos de los genes que controlan el desarrollo de las manos, las alas y las aletas, entre otras variaciones. Pero el primer capítulo de esa historia -la parte en la que la mano y la muñeca evolucionaron a partir de los huesos de la aleta de un pez ancestral- ha permanecido oscuro en el mejor de los casos porque los científicos han carecido de fósiles suficientemente completos de criaturas de transición entre los peces totalmente acuáticos y los tetrápodos terrestres.

El pasado mes de marzo se dio a conocer un extraordinario fósil -un esqueleto completo de un pez de 375 millones de años de antigüedad, Elpistostege watsoni- que contribuye en gran medida a llenar ese vacío. El fósil conserva en sus aletas huesos comparables a los que forman nuestros dedos, lo que demuestra que los dígitos evolucionaron antes de que los vertebrados salieran del agua. Este descubrimiento da un vuelco a la sabiduría convencional sobre cuándo y cómo evolucionó la mano y arroja nueva luz sobre el surgimiento de los tetrápodos, un acontecimiento fundamental en la historia de la vida en la Tierra.

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Tiburón con púas

Según un informe de Mongabay, una plataforma de noticias sobre ciencia medioambiental y conservación sin ánimo de lucro con sede en Estados Unidos, un grupo de cazadores de tiburones sudafricanos ha encontrado recientemente la rara especie de celacanto (Latimeria chalumnae) en el océano Índico occidental, frente a la costa de Madagascar.

La especie de celacanto también se conoce como el “pez fósil de cuatro patas” y data de hace 420 millones de años. La especie vive en cañones submarinos a profundidades de entre 100 y 500 metros y pesa hasta 90 kilogramos, según el informe de Mongabay.

En ese momento, los científicos se sorprendieron por el descubrimiento de la especie. Desde entonces, ha habido más informes sobre la captura del celacanto por parte de los pescadores en las costas de Sudáfrica, Tanzania y las Islas Comores, mientras que otra especie de celacanto ha aparecido en aguas de Indonesia, afirma el informe de Mongabay. La especie está actualmente catalogada como en peligro crítico de extinción.

“Cuando investigamos más a fondo, nos quedamos asombrados [por el número de capturas]… a pesar de que no ha habido ningún proceso proactivo en Madagascar para supervisar o conservar los celacantos”, dijo a Mongabay el autor principal del estudio, Andrew Cooke.

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Pescado frío

La evolución de los peces comenzó hace unos 530 millones de años, durante la explosión del Cámbrico. Fue durante esta época cuando los primeros cordados desarrollaron el cráneo y la columna vertebral, dando lugar a los primeros craneados y vertebrados. Los primeros linajes de peces pertenecen a los Agnatha, o peces sin mandíbula. Entre los primeros ejemplos se encuentra el Haikouichthys. En el Cámbrico tardío aparecieron por primera vez peces sin mandíbula parecidos a las anguilas, llamados conodontes, y pequeños peces, en su mayoría acorazados, conocidos como ostracodermos. La mayoría de los peces sin mandíbula se han extinguido, pero las lampreas actuales pueden aproximarse a los antiguos peces sin mandíbula. Las lampreas pertenecen al grupo Cyclostomata, que incluye a los actuales mixinos, y es posible que este grupo se haya separado pronto de otros agnatos.

Los primeros vertebrados con mandíbulas se desarrollaron probablemente a finales del Ordovícico. Están representados por primera vez en el registro fósil del Silúrico por dos grupos de peces: los peces acorazados conocidos como placodermos, que evolucionaron a partir de los ostracodermos, y los Acanthodii (o tiburones espinosos). Durante el Silúrico tardío también aparecieron los peces con mandíbula que aún existen en la actualidad: los condrictios (o peces cartilaginosos) y los osteíctios (o peces óseos). Los peces óseos evolucionaron en dos grupos distintos: los Actinopterygii (o peces con aletas de raya) y los Sarcopterygii (que incluyen a los peces con aletas lobuladas).

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Wikipedia

Los celacantos son anteriores a los dinosaurios, pero resurgieron de la extinción en 1938. Desde entonces, es la primera vez que se encuentran vivos. El reciente redescubrimiento ha sido una sorpresa para los científicos. Pudieron identificarlo como miembro de la especie “Latimeria chalumnae” por sus ocho aletas, su gran cuerpo y un patrón específico en sus escamas.

Se cree que el redescubrimiento del pez se ha producido a raíz de la creciente demanda de aletas y aceite de tiburón. La demanda ha aumentado el uso de redes de enmalle, que pueden llegar a más profundidad que las redes de pesca normales.

“Cuando investigamos más a fondo, nos quedamos asombrados [por el número de capturas]… a pesar de que no ha habido ningún proceso proactivo en Madagascar para controlar o conservar los celacantos”, dijo Andrew Cooke, autor principal de un estudio reciente publicado en el South African Journal of Science.

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